De eeuwige vlam die brandt in het hart van Den Ham: Over een held die zijn leven gaf om een dorp te sparen!

0
2035
Herdenkingsmonument voor de Australische RAF-piloot Leslie Gordon Knight nabij Den Ham, Overijssel, Nederland Foto: © Peter-Vincent Schuld

door Peter-Vincent Schuld

Op de redactie weten we als collega’s van elkaar waar onze interessegebieden liggen en waar wij elkaar stil bij krijgen. Collega Koos van Houdt kent de zwakke plek van zijn veel jongere collega annex auteur van dit stuk, namelijk de beide wereldoorlogen in samenhang met de offers die voor onze vrijheid zijn gebracht.


Collega Koos van Houdt hield op een van onze gezamenlijke reportages stil op een kleine doorgaande weg in Overijssel, even buiten Den Ham. Een monument voor een Australische piloot die op zijn terugtocht technische problemen kreeg aan zijn bommenwerper maar zodanig stuurde dat hij een ramp met veel burgerslachtoffers wist te voorkomen en daarbij zijn eigen leven opofferde.

Monument voor de neergestorte Australische RAF-piloot Leslie Knight.
Foto: © Peter-Vincent Schuld

Remembrance Day 2020, normaal gezien 11 november, refererende aan de de 11e november 1918 waarop de wapenstilstand (Armistice) in de Eerste Wereldoorlog een feit werd werd dit jaar Remembrance Sunday. Voor wie het eventueel niet weet; Remembrance Day is een gegeven bij de Britten en de landen die onderdeel uitmaken van het Britse Gemenebest. Dus ook landen als Canada, Australië en Nieuw-Zeeland herdenken op deze dag hun gevallenen in gewapende conflicten vanaf de Eerste Wereldoorlog, de Tweede Wereldoorlog en daarna.

Monument voor de neergestorte RAF piloot Leslie Knight in Den Ham, Overijssel, Nederland Foto: © Peter-Vincent Schuld

In de nacht van 15 op 16 september 1943 vloog een formatie Lancaster bommenwerpers naar Nazi-Duitsland om hun explosieve lading af te werpen op de dijken van het kanaal Dortmund-Ems en zo de infrastructuur van de vijand een gevoelige tik toe te bedelen. Na hun zware bommen boven vijandelijk gebied te hebben afgeworpen volgde de terugreis naar Groot-Brittannië die deels door het Nederlandse luchtruim diende plaats te vinden. Tijdens de vlucht het toestel problemen aan de twee linker motoren, ze vielen uit en het toestel raakte zowat onbestuurbaar maar tot neerstorten gedoemd.

Zicht op het dorpsplein van Den Ham, gespaard gebleven door de Australisch RAF piloot Leslie Knight
Foto: © Peter-Vincent Schuld


De Australische piloot Leslie Gordon (Les) Knight gaf zijn overige zeven bemanningsleden de opdracht om uit het toestel te springen en met hun valschermen  wisten zij zich in veiligheid te brengen in de vroege morgen van de 16e september 1943. Voor Les Knight zou het aanbreken van de dag geen vervolg meer krijgen. Wetende dat bij een uitblijven van zijn laatste manoeuvre vele burgerslachtoffers tot gevolg zou hebben in door de Duitsers bezet gebied, trok hij zijn toestel voor de laatste keer op en stortte in een weiland buiten het dorpje zelf.

Luitenant-Vlieger Leslie Knight verloor hierbij het leven terwijl hij het leven van zoveel anderen had gespaard. Amazing Grace!

Het lichaam werd door dorpsbewoners geborgen en dezelfde dag begraven op het oude kerkhof in Den Ham. In 1954 kon zijn moeder Nellie Knight voor het eerst het graf van haar omgekomen zoon bezoeken. Met dankbaarheid en respect werd zij onder meer door de lokale bevolking ontvangen en geleid naar de laatste rustplaats van haar zoon.

Monument voor de neergestorte RAF piloot Leslie Knight nabij Den Ham, Overijssel, Nederland
Foto: © Peter-Vincent Schuld


Europa in oorlog. Hoe actueel is het weer op de dag van vandaag, het moment dat we ten strijde trekken tegen terreur. De bevolking van Den Ham richtte een blijvend herdenkingsmonument op, ter hoogte van de plaats waar het toestel neerkwam en Leslie Knight zijn jonge leven gaf.

Bij het kennisnemen van dit verhaal en het er over denken en schrijven speelt er aanhoudend een en hetzelfde muziekstuk door het hoofd van uw redacteur. “Hymn to the Fallen” gecomponeerd door John Williams als score voor de film “Saving Private Ryan” …….Breng ere….Groet!